Schoon drinkwater. Het verschil tussen leven en dood.

‘Alles begint met schoon water'

Foto: Frederic Noy

‘In een noodsituatie kan toegang tot schoon drinkwater het verschil betekenen tussen leven en dood.’ Nick Schreiner is specialist op het gebied van water. Hij draagt bij aan grote hulpoperaties overal ter wereld. Zo was hij betrokken bij de ebola-epidemie in Sierra Leone, de Rohingya crisis in Bangladesh en de hulp na cycloon Idai in Mozambique. ‘Water is essentieel om te overleven’.

‘De impact van het gebrek aan schoon drinkwater in de wereld is enorm. Het heeft direct gevolgen voor de hygiëne, gezondheid en waardigheid van mensen. Als er geen toegang tot schoon drinkwater is, gebruiken mensen bijvoorbeeld noodgedwongen vies water uit de omgeving. Ziekten als cholera die door besmet water worden overgedragen, vormen dan een groot risico voor de gezondheid.


Geen schoon drinkwater

In Beira, Mozambique, heb ik met eigen ogen gezien hoe snel een ziekte als cholera om zich heen kan grijpen en in een korte tijd veel slachtoffers maakt. De waterputten in Mozambique waren als gevolg van de cycloon Iday volgelopen met uitwerpselen, puin en vuil. Dit resulteerde in een cholera-uitbraak. Het water in de putten hebben we behandeld met een chlooroplossing om de aanwezige bacteriën te doden. Zo konden we verdere verspreiding van cholera stoppen en kregen mensen tegelijkertijd weer toegang tot schoon drinkwater.


Een wijze les in DR Congo

Technische oplossingen bedenken voor problemen is belangrijk, maar ze zijn niets waard als je de gemeenschap niet betrekt. Tijdens een van mijn eerste missies in DR Congo hadden we onvoldoende rekening gehouden met de gewoonten van de bevolking en een waterput op de verkeerde locatie geïnstalleerd.

Door te praten met mensen leer je over hun behoeften, culturele gebruiken en voor welke uitdagingen zij staan. Een oplossing heeft een grotere kans van slagen als de kennis uit de gemeenschap wordt meegenomen.


Overweldigd in Bangladesh

De reikwijdte en schaal van de problemen in Bangladesh hebben een diepe indruk op mij gemaakt. Bijna één miljoen Rohingya vluchtelingen op een stuk land niet groter dan het centrum van Amsterdam. Het grootste vluchtelingenkamp ter wereld. Door te praten met de vluchtelingen in het kamp, kwamen we erachter dat er onder hen veel kennis en kunde was voor het oplossen van praktische problemen. Door samen te werken en deze kennis in te zetten, hebben we samen meer dan 450 waterputten kunnen bouwen.


Het begint met water

De mensen die wij helpen zijn kwetsbaar. Ze zijn huis en haard ontvlucht door conflict of natuurrampen. Samengepakt in een kamp zijn ze nu ontvankelijk voor ziekten. Het is onderdeel van ons werk om te voorkomen dat ze ziek worden. Ook geven we mensen een stukje van hun waardigheid terug in een donker hoofdstuk van hun leven. Schoon water is niet de oplossing voor alles, maar zonder schoon water geen medische behandelingen. Alles begint met schoon water.’

Ingenieur Nick Schreiner (35) komt uit de Verenigde Staten en heeft civiele en milieutechniek gestudeerd. Sinds 2012 werkt hij voor Artsen zonder Grenzen als water-en-sanitatie-specialist. Hij is op missie geweest in landen als Bangladesh, Sierra Leone en Mozambique. Nick ondersteunt en adviseert vanuit het hoofdkantoor in Amsterdam verschillende missies in onder meer Noord-Syrië, DR Congo en Venezuela.